<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.0 Transitional//EN">
<META content="text/html; charset=iso-8859-1" http-equiv=Content-Type>
<META name=GENERATOR content="MSHTML 11.00.9600.17126">
<BODY bgColor=#ffffff>
<DIV><FONT size=2 face=Arial>Not too new, or recent, but, think this is a nice 
write-up, with at least a little bit of detail in it relating to loadstone, etc. 
- see content below.</FONT></DIV>
<DIV><FONT size=2 face=Arial></FONT> </DIV>
<DIV><FONT size=2 face=Arial>Stay well</FONT></DIV><FONT size=2 face=Arial>
<DIV><BR>Jacob Kruger<BR>Blind Biker<BR>Skype: BlindZA<BR>"Roger Wilco wants to 
welcome you...to the space janitor's closet..."<BR>---article content---</DIV>
<DIV>The blind hiker   <BR> <BR>Using only a GPS device and 
trekking poles, the visually impaired Mike Hanson plotted and completed the 
majority of the Appalachian Trail without outside assistance. <BR> <BR>Mike 
Hanson, a Minneapolis attorney, walked most of the 2,000-mile Appalachian Trail. 
Fewer than 25 percent of hikers to attempt it complete the task.</DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>The Appalachian Trail spans more than 2,000 miles across 14 states, 
traversing woodlands and peaks from Springer Mountain in Georgia to Mount 
Katahdin in Maine. It is one of the world's longest continuous footpaths, and 
each year thousands of individuals attempt to hike the entire thing. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>For any thru-hiker, making the trek is an accomplishment (fewer than 25 
percent successfully complete the journey). But that's especially true if you're 
blind. Which is why it's so impressive that Minneapolis-based attorney Mike 
Hanson set out along the Appalachian Trail in the spring of 2010. Using only a 
GPS device and trekking poles, the visually impaired Hanson plotted and 
completed the majority of the Appalachian Trail without outside assistance, 
making an important point about the power of technology and the independence of 
those without sight. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Born in Madison, Wis., Hanson has been blind since birth. When he was born 
prematurely, doctors gave him a high concentration of oxygen, which damaged his 
retinas. Despite his impairment, Hanson is an avid outdoorsman. As a child, his 
father's stories about pheasant hunting in rural South Dakota inspired him to 
seek out wilderness. Later on, Hanson became a president of Capable Partners, a 
program designed to help visually impaired individuals partake in hunting and 
fishing by providing them with seeing partners as aides. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>These experiences motivated him to pursue a long-distance hike, and the AT 
seemed like a fitting goal. Many other visually impaired individuals have 
completed similar journeys  among them Bill Irwin, who hiked the AT with a 
guide dog  but few have employed GPS systems. Hanson firmly believes that 
technology has the potential to change the way that the visually impaired 
interact with the world, and he suspected that using GPS to complete a 
big-ticket hike would help him prove his point. For years, though, the 
technology was both too expensive and too limited in its capabilities, which 
meant Hanson had to put his plans on hold. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Finally, in 2006, he noticed an increasing "availability of GPS that you 
can use without sight." Using his Nokia N82 cellphone, Hanson downloaded a 
Loadstone GPS system, which is a free, open-source application specifically 
designed to facilitate the mobility of blind and visually impaired persons. The 
Loadstone GPS system allows its users to search for points of interest in an 
area  such as grocery stores, schools, and office buildings  and store those 
sites along with labels for future use. With the addition of screen reader 
technology, the Loadstone program can then provide oral instructions, letting a 
user know when to turn and when a destination is nearby, all with the help of 
clock-face directions. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>This data can later be shared online with other users, leading to a 
crowdsourced database of sites. Unlike, say, your iPhone's navigation system, 
the Loadstone program does not have extensive existing data points; however, the 
Loadstone program allows visually impaired users to create their own 
personalized databases at a low cost. <BR>  <BR>For his hike of the 
Appalachian Trail, however, Hanson needed more detailed maps than crowdsourcing 
could provide. Hanson gathered data from the Appalachian Trail Conservancy and 
other sources and converted the information to the Loadstone GPS format on his 
phone. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Hanson then used tools on the Loadstone website  such as a route planner 
function  to generate checkpoints along the trail. These locations  created by 
entering geographical coordinates into the route planner  included things like 
campsites, trailheads and water sources. Most importantly, the Loadstone tools 
allowed Hanson to store oral instructions along with each point, which would be 
necessary on the trail. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Over the course of the next few years, Hanson continued to update his GPS 
device while pushing himself into top physical shape. In true sports montage 
fashion, Hanson did everything from hiking to lifting weights to walking on a 
stair climber with a backpack. In 2007, Hanson flew to Shenandoah National Park 
for a week and hiked part of the AT in order to test his Loadstone system. 
<DIV> </DIV>
<DIV>The majority of his data proved to be accurate, and each major point was 
within approximately 20 feet of the GPS estimation. The test run also showed 
Hanson that he would need a GPS receiver with longer battery life. Hanson 
replaced the receiver  moving from a six-hour battery to a 32-hour battery  
and began to make final preparations for his hike. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>On March 6, 2010, Hanson began his journey in Georgia, followed closely by 
Gary Steffens, a filmmaker who decided to document the trek. The two carried 40- 
to 50-pound backpacks filled with all of the necessary materials, including 
first aid kits, tents, maps and food. For the majority of the trip, Hanson 
combined the use of his GPS with the employment of trekking poles. At each 
checkpoint, Hanson would listen to his GPS and gauge the distance and direction 
to the next site. Then, intermittently along the trail, Hanson could verify his 
position and maintain the correct orientation. While the GPS kept Hanson on 
track in a macro sense, his trekking poles alerted him to smaller details, such 
as obstacles and turns in the trail. Hanson's sense of hearing allowed him to 
locate water, campgrounds and other important sites that were not indicated on 
his maps. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Occasionally, dangerous weather and terrain proved challenging. Before 
Hanson even set foot on the trail, a late spring blizzard blanketed the AT with 
snow, making it difficult for Hanson to be sure he was on the right path. Later, 
on Blood Mountain in Georgia, Hanson explained, the men "faced heavy rain, 
strong winds and slopes we had to slide down." </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Although these setbacks slowed his pace  and forced him to skip a few 
sections of the trail  Hanson remained steady and, in early October, he began 
hiking the summit of Mount Katahdin in Maine, the final hurdle of the AT 
thru-hike. With the help of two Maine residents he met that day, Rita and Bain 
Pollard, Hanson found good foot- and hand-holds along the Hunt Trail up 
Katahdin. On Oct. 2, 2010, Hanson and his companions reached the top, the 
pinnacle of seven months and 1,700 miles of hard work. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Reflecting upon the demanding trip, Hanson chooses to focus on its broad 
implications rather than its personal significance. Although Hanson has found 
success in a variety of roles  most recently as an attorney  he recognizes 
that many people are unaware of the tools and tactics that can allow blind 
people to accomplish a variety of tasks. According to the American Foundation 
for the Blind, 70 percent of legally blind individuals and 55 percent of 
visually impaired individuals are unemployed. Hanson wants to inspire these 
individuals to pursue grander goals, and he believes that "with the right 
technology, one can do quite a few things." </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Unfortunately, although a lot of good technology exists, Hanson explains 
that there is a "gap between what is available cost-effectively . . . and what 
potential employers know about." Many employers are wary of hiring visually 
impaired individuals because they are unfamiliar with their condition and may be 
misinformed about the cost of the technologies required to address it. Even 
worse, many visually impaired individuals are themselves unaware of the newest 
technologies. </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>As he plans his next adventure on the Pacific Crest Trail, Hanson reminds 
us to never "give up on an idea because you don't know how to make it happen 
right now. Give it time . . . and just keep paying attention to what is going on 
in terms of technology in the world around you. Maybe not today, maybe not 
tomorrow, but at some point you'll figure out a way to make it happen." </DIV>
<DIV> </DIV>
<DIV>Source URL:<BR><A